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ゴルゴ悪役令嬢最終話試作

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もう少しで完成!狙撃について調べるのがちょっと面倒だった。





「王都が、王城が、襲撃───?」


 にわかには信じがたい、受け入れがたい報告に、さしもの騎士団長も何も言えなかった。頭脳は回転を諦めた駒のように動いてくれない。他の誰も、何も言えない。王都が襲われることなど、それこそ建国初期である1000年以上前の魔族との戦争でしか経験のないことだった。ましてや、魔王を討伐した勇者の末裔たる国王の居城に弓引く禁忌に手を出す人間がいるとは、誰も予想していなかった。
 ショックのあまり、血液が間欠泉の如く頭に昇り、王子の側近のほとんどが泡を吹いて卒倒した。王子は椅子を蹴飛ばして反射的に立ち上がったものの、真っ白になった頭では衝撃でバラバラになった思考を繋ぎ止められず、直立不動のまま口をパクパクと開け閉めするだけだった。彼の2倍以上の年月を生きて、そのほとんどを戦場で過ごした騎士団長といえども、ひどい目眩を覚えてたたらを踏まずにはいられなかった。

(全滅?騎士も、衛兵も、傭兵も、全滅?)

 騎士団練兵場には虎の子の騎馬兵を含めて300人は下らない騎士が控えていた。一流の近衛ではないが、精強には違いない|丈夫《じょうふ》たちだ。王城には王城専属の衛兵が100人は詰めているし、衛兵と傭兵の詰め所にも100人が待機している。これらは王国の頭脳であり心臓である王都を護るための全戦力であり、国王直轄の兵力全てだ。体格も体力も装備の質も、どこに出しても恥ずかしくない兵士たちだ。それらが、少し目を離した隙に全滅させられたなど、到底信じることは出来ない。常ならば一笑に付していただろう。……眼下の惨状を見せ付けられていなければ。
 
「え、え、え、エリザベート………よもや、まさか、貴様、まさか、父上を………!?」

 わなわなと全身を震わせる王子の声もまた酷く震えていた。王城が襲われたなら、襲撃者の目標が“誰”なのかは否応なしに想像がつく。それは王城の頂上部におわす御方以外にありえない。自然と全員の視線がエリザベートに吸い寄せられる。覆すことなど到底不可能に思えた戦力差をいとも簡単にひっくり返してみせた少女がすぐそこにいるからだ。全員の胸中に、「この少女ならやりかねない」という共通の確信と畏怖が芽生えていた。
 瞠目する王子に対し、娘の代わりに毅然と応えたのは公爵だ。

「失礼ですが、殿下がなにを仰っているのかわかりかねますな」
「公爵、貴様、俺を|謀《たばか》る気か!?これは王国に対する明確な反乱だぞ!一族郎党、処刑される覚悟はあるのだろうな!?」
「はて、この老骨には一向に話が見えませぬ。それは、|我々が何かした《・・・・・・・》|という証拠《・・・・・》があっての物言いなのでしょうな?」
「は、はああっ!?これだけの大罪をしでかすのだから、当然、大兵が動いたに違いないのだ!それを誰にも見られていないはずがなかろう!そいつらが誰で、どこから来て、どこへ逃げたのかなど、調べればすぐにわかるのだぞ!」
「ほお。|本当にそうですかな《・・・・・・・・・》?」
「は……?」

 あくまで強気な姿勢を崩さない公爵の双眼がいよいよ鋭い光を放った。溜め込んでいた怒りを隠すことを止めた、相手を圧倒する男の目だ。次の瞬間には喉笛に喰らいつく覚悟を決めた|父親《ちちおや》の迫力に気圧され、王子はそれ以上の語を紡げなくなった。公爵の鋭すぎる眼力は、到底、自らが仕える上位者へ向けていいものではなかった。この娘にしてこの父あり、ということか。いや、彼はよく堪えた。王子に娘をひどく侮辱されてなお国王に敬慕と献身を捧げ続けた宰相がついに愚かな上位者を見限ったとしても、おかしくはない。

「君、殿下は下手人の情報を求めてらっしゃる」

 息苦しいほどの沈黙が降り満ちるなか、騎士団長の報告を促す視線を察した少年が肩と胸をふいごのように上下させながら息も絶え絶えに続ける。伏せられた目はいかにも気まずそうで、良い報告が彼の内にないことを如実に現していた。

「も、申し訳ありません。下手人の姿は、消えました。いえ、そもそもハッキリと目にした者がいないのです。下手人がどこから出現したのか、どこへ消えたのか、どんな者どもだったのか、誰もわかりません」
「わ、わからない?君、それは本当か?下手人が何者だったのか、姿形や規模など、それもわからないのか?」
「誓って真実です、騎士団長閣下!決して我々が眠りこけていたわけではありません!食堂で、13時の鐘が鳴ったと思ったら、どこからともなく激しい光と音の塊が一斉に投げ込まれて、目と耳が役に立たなくなって……そして、き、気がついたら、騎士の方々はもう穴だらけになっていて……。下手人の行方を追おうにも、姿形すら見えませんでした。残されたのは騎士叙任前の我々のような未熟な侍従だけです。ど、どうして我々だけ生き残ったのか……」

 “生き残った”のではない。“生き残らされた”のだ。取るに足らない戦力外として、命を奪う価値すらないと捨て置かれたに過ぎない。
 我知らず、騎士団長の目がエリザベートに向けられる。彼女は、この事態がまるで違う次元で起きているのように我関せずと振る舞っている。いや、事実、そうなのだろう。全てが計画通りなのだ。まるで自邸の庭園にいるかの如く完璧にリラックスをして紅茶を嗜んでいる彼女は、たしかに我々とは次元が違うのだ。見ている次元が、思考の次元が、戦法の次元が、違うのだ。
 蝶よ花よと手塩にかけて育てられた箱入り娘のような優美で典雅な金髪の少女が、王国のどてっ腹に巨大な風穴を開けたなどとは信じられない。だが、間違いなくそうなのだ。下手人たちの親玉は目の前の座る少女に違いない。このタイミングで、これだけのことを成し遂げられるのは、世界広しといえどこの公爵令嬢と配下の兵士しかいない。しかし、その真実には未来永劫、決して辿り着くことはないだろう。老公爵の言うとおり、この完全無欠の少女は何一つ証拠を残してはいないだろうからだ。
 王子の言うとおり、大軍を動かしていれば必ずその正体は看破されるはずだ。不審な武装集団が王都に近づけば、それだけで騎士団長である自分の耳に必ず情報が入っているはずだ。船着き場にも馬車の停留広場にも衛兵は目を光らせているし、騎士も街中を巡回している。彼らに見つからずに王都の重要拠点に接近するのは不可能だ。特にそれらの近くでは護身用のショートダガーを帯びているだけで衛兵からきつい臨検を受ける。
 だが、装備と潜伏場所を先に手配しておき、後から少数精鋭の兵士だけを丸腰で入都させれば話は別だ。



『事前に得た情報ですと、エリザベート様は合戦を申し込まれてすぐに平民たちを集めたそうです』
『平民?そいつらを訓練したというのか?たかが1ヶ月で?』
『いえ。それが、まるでこうなることを予測していたかのように、すでに訓練が終了した様子の屈強な男たちが公爵家に参集する様子が目撃されています。全員が、支給されたらしい大きな緑色の|円筒形雑嚢《ダッフルバッグ》を背負っていたと。総数は200名程度だったそうです』



 先ほどの王子と側近の会話が思い出され、現在の事態と糸が繋がる。どうして今の今まで気が付かなかったのか。ここにいる公爵軍の兵士は、多く見繕っても150名程度だ。残りがどこに行ったのか、なぜ考えを巡らせなかったのか。このエリザベートがむざむざ遊兵を作るわけがないだろうに。
 彼女は|準備《・・》していたのだ。こうなることをずっと前から予期していたのだ。だからこそ、周到に、念入りに、徹底的に、備えをしていたに違いない。そうして、王都から近衛騎士が残らず引き抜かれる時を今か今かと待っていたのだ。少人数で、短時間に、徹底的に、完膚無きまでに、立ち直る余力さえ与えない一撃を与えるために。
 |最強戦力《このえきし》の投入を待ち望んでいたのは、王子ではなく、他ならぬエリザベートだったのだ。

「エリザベート令嬢、貴女は───」

 |ここまで《・・・・》するのか?|どこまで《・・・・》するのか?
 その疑問を言葉にすることは出来なかった。答えを聞いてしまうのが恐ろしかったからだ。
 騎士団長は今さらながらに激しく後悔し、額に手をやって呻いた。なんて恐ろしいことになってしまったのだろう。いつの間にか、我々は自分たちの度重なる失敗のせいで崖っぷちに追い立てられていたのだ。悪辣な手口で彼女を罠に嵌めたはずの王子は、実は彼女の手の平の上で道化のように藻掻いていたに過ぎなかったのだ。いや、王子だけではない。王子に逆らうことなく唯々諾々と従ってしまった|周囲の大人《われわれ》もまた、エリザベートにとっては愚者の片棒を担いで自ら死地へ向かう道化でしかなかったのだ。共に地獄の淵に追い詰める愚者の片割れでしかなかったのだ。
 王国は、敵にしてはいけないものを敵にした。獅子身中の虫どころではない。|虫身中の獅子《・・・・・・》だ。王国はその体内に、到底抱えきれない強大な獅子を宿していたのだ。

「き、騎士団長!なにを黙っておられるのですか!?国王陛下が殺されたかもしれないというのに!」

 大きすぎる絶望感に打ち震えるしかない騎士団長の足に突然何かがしがみつく。それは先ほどの少年侍従だった。

「お願いします!至急、近衛騎士の方々を王都にお戻し下さい!近衛騎士の方々さえ戻って頂ければ───」

 少年特有の甲高い声が語尾に至るにつれて先細っていく。皿のように見開かれた彼の眼球に映り込んでいるのは、緑の草原をマーブル模様に染めて流れる騎士たちの血流だ。刈り込まれた黄緑色の平原に、物言わぬ先鋭芸術品となった男たちの|骸《むくろ》が水玉模様のように点々と散らばっている。誰一人として、動く者はいない。

「あ、あの、まさか……もしかして……ぜ、全滅……?」

 震える瞳が周囲の大人たちに否定の言葉を求める。けれど、当の大人たちはそれを認められず、思考停止をして目を伏せることしか出来なかった。自らの師が、古参たちが、歳の近かった新任騎士が、なんの栄光もない戦いで無残に殺された。現実を受け止めるには少年には荷が重すぎ、彼は氷像のように顔面を蒼白にした。
 そんななか、唯一、目の前の現実を認めることを拒めたのは、大人になりきれない|王子《ガキ》だった。

「おい、侍従!貴様、丸腰で何をしに来た!?」
「は、はいっ!?」

 王族に絶対忠誠を誓うよう教育をされている最中の少年侍従が反射的にピンと背中を伸ばして立ち上がる。この事態を収集する気になってくれたかと一秒だけ期待した騎士団長は、フリードリッヒが血走った眼で通信球を掴み上げるのを見て、それが叶わぬ期待であることを思い知った。口角から泡混じりの唾を飛び散らせながら、フリードリッヒが絶叫とともに通信球を地面に叩きつけて粉々に割る。それは王都の騎士団練兵場に繋がる通信球だった。

「見習いとはいえ王国に忠義を尽くすと決めたのなら、武具を手にとってここへ来るのが当然だろう!戦え!生き残った奴らは、侍従だろうと見習いだろうと誰でもいい、全員連れてこい!次期国王である俺が命令する!総攻撃だ!公爵討伐令を公布する!王国に付き従うすべての貴族は兵を挙げよ!証拠など知ったことか!公爵領に攻め込むのだ!命を懸けて撃攘せよ!なにしてる、早く伝えよ!行けッ!行けえ───ッッ!!」
「は、はいッ!承知いたしました!」
「「「な───!?」」」

 さしもの公爵もこれには度肝を抜かれたようだった。まさか、フリードリッヒがここまで常軌を逸して錯乱するとは思ってもいなかったのだろう。だが、それ以上にショックを受けたのは騎士団長自身だった。忠誠を捧げた王族の醜態を見せ付けられると同時に、自ら命令の正悪を考えることなく盲目的に従い、馬に飛び乗って伝令役として破滅の道に馳せ参じようとする若き騎士の背中に失望を覚えたからだ。
 否、そのように彼に教え込んだのは他ならぬ自分たちだ。まだ14歳の子どもなのだ。善悪の区別がつかない従順な彼は、理不尽な命令に従う以外の選択肢はなかった。失望されるべきは彼ではなく、彼ら若者をむざむざ死地に送り込む最悪の事態に向かって舵を切ってしまった我々大人なのだ。忸怩たる思いを振り払った騎士団長が素早い動作で立ち上がり、見る間に小さくなっていく少年と馬の背中に叫ぶ。

「待て!君、待ちなさい!行ってはならん!これは殿下のご乱心だ!戻れ!その命令を撤回する!」
「気でも狂ったか、騎士団長!」

 横合いから胸ぐらをつかんできた王子の胸ぐらを逆に掴み返し、騎士団長はギョッと驚く彼に凄まじい剣幕で詰め寄る。

「それはこちらの台詞です!陛下の安否も不明のまま統帥権を干犯などして、反乱疑義の誹りも免れませんぞ!そもそも、そんなことをすればどれほどの惨事になるか、殿下はこの合戦の結果を見てもまだおわかりにならないのか!」

 力づくでフリードリッヒの頭を丘の下の惨状に向ける。騎士たちの死体が散らばる平原を見せ付けられて、フリードリッヒの首筋が引き攣る。

「このまま|事態《こと》が発展してしまえば公爵家との正式な戦争になるのですぞ!我が王国の最強兵力で勝てなかった相手にひよっ子たちをぶつけて何の意味があるというのです!殿下はこの国を灰燼と化すおつもりか!?そもそも、事の発端は殿下によるエリザベート令嬢への一方的な無礼侮辱でありましょう!ご自分のその尻拭いのためにいったいどれほど犠牲を払えば気が済むというのか!?」
「え、ええい、うるさいッ!うるさいうるさいうるさいッ!!こうなったらもう、全部なかったことにするしかないんだ!それにはもう戦争しか───」

 王子が台詞を言い切ることは出来なかった。騎士団長の拳が彼の横っ面を捉えて思い切り殴りつけたからだ。バキッと嫌な音を立てて王子の鼻の骨が折れ、鮮血の飛沫が飛び散る。前代未聞の不敬な行為に、側近たちにこれまでにない緊張が走る。しかし、堪忍袋の緒が切れた騎士団長が王子と鼻っ柱を突き合わせて大火のように激昂しても、彼らの間に入って制止しようとする者はいなかった。

「いい加減にしろ、小僧!そうすれば我が息子の死もなかったことに出来るのか!?ユーリは帰ってくるのか!?貴様一人の横暴に付き合わせて、あといったい何人の若武者たちを無駄死にさせれば気がすむのだ!!」
「う、うるさい……ちくしょう───うるさいんだよ───俺は他にどうすれば───ちくしょう……!」

 顔面をくしゃくしゃに歪め、ボロボロと涙を流し始めたフリードリッヒの身体から力が抜けていく。ついに地に膝をついて崩れ落ちた彼には、もう抗弁する気力すら残っていなかった。厳しい現実を突き付けられ、子どものように喉をしゃくり上げて惨めに嗚咽する王子の小さな背中を周囲の大人たちは呆然と見つめている。彼を擁護する者も肩を貸して助け起こそうと駆け寄る者も現れなかった。フリードリッヒの求心力は、今まさに当人もろとも地に落ちたのだ。
 鼻血混じりの鼻水と涙をこぼす情けない姿は見る者の胸を打って思わず観衆の涙を誘うほど悲劇的な哀れさだったが、騎士団長には彼のことなど捨て置いてやらねばならないことがあった。腕を振り乱して伝令を指差し、必死に声を張り上げる。

「誰か伝令を止めろ!誰でもいい、追躡するのだ!このままでは戦争になるぞ!魔法でも、弓を射てでも、止めろ!」
「も、もう間に合いません!声も届きませんし、この距離では弓もファイアボールも届きません!よりによってあの馬は騎士団最速の駿馬ですし、なにより、ここに騎兵はおりません!」
「なんだと!?」

 首を左右に回して馬を探す騎士団長に、衛兵が苦しげな顔で望まぬ報告をする。それは事実だった。快速を誇る近衛騎兵の戦馬たちは、乗り手とともに眼下の合戦場で無惨な挽き肉になっている。残ったのは、王族や大臣を乗せた馬車を引っ張るための見た目重視の痩せた馬だけだ。見せ掛けだけの白馬たちは、たとえ牽引ロープを断ち切られて跨がられたとしても、いつもと違う馴れない動作に戸惑うばかりだろう。
 男たちが大音声を揃えて少年侍従に「止まれ」と身振りしながら呼びかけるも、一途な少年は振り返ることもせずに懸命に王都へと去っていく。拳ほどだった背中はついに親指の爪ほどの大きさにしか見えないほど遠のいてしまった。
 王城にて国王の身が害され、意識不明の状態か、万が一にも亡き者とされていた場合、慣習に基づいて自動的にフリードリッヒが国王もしくは国王代理となる。そうなればフリードリッヒの命令が絶対のものとして効力を発するようになる。先回りして命令を撤回しようにも通信球を破壊されたためそれは敵わない。追いつく手段もないとなれば、王子本人が撤回しないかぎり、王礼は覆らずに実行されてしまう。

(王子は───使い物にならない!)

 フリードリッヒに翻意を促そうと考えたが、地べたにうずくまって滂沱する子どもとなった彼にそれが出来るとは思えなかった。そのまま視線を横に滑らせてフリードリッヒが熱心に懸想する平民の娘に目を向ければ、足元に嘔吐したまま何故か石のように硬直して動こうとしない。事態の打開にはどちらも役に立つとは思えなかった。

「ダメだダメだダメだ!あの伝令を王都に行かせてはならん!取り返しのつかないことになるぞ!」

 騎士団長の脳裏は恐怖一色に塗り潰されていた。頭頂部から滝のような汗が流れ落ちてくる。王都への襲撃がエリザベートによって実行されたというたしかな証拠がないまま軍を進めて有力貴族の領地に攻め込んでしまえば、それは王国が先に弓を引いたと同義だ。しかも、よりによって相手は王国最大の貴族であり、名実ともにナンバー2なのだ。歴史に禍根を残す大変な動乱の引き金となることは避けられないうえに、それはエリザベートに正当な防衛の権利を与えることになる。攻め込んできた相手に対して、彼女は遠慮も呵責もすることはないだろう。火に油を注ぐことは避けられない。そうなれば、今日の地獄が何百倍、何千倍にもなって王国全土で再現されることになる。

(勝てるわけがない!犬死にさせに行くようなものだ!)

 3倍の戦力差がありながら最強戦力を完膚無きまで滅ぼし尽くした公爵軍はいまだ実力の底が見えない。どんな訓練を施されているのか。どれほどの練度なのか。何ができて、何ができないのか。そもそも、本当に兵力は200人だけしかいないのか。彼らの武器は鉄筒だけなのか。まだなにか隠しているのではないか。
 こちらは何もわからないのに、向こうはこちらを隅々まで知り尽くしている。そんな相手に、虎の子の近衛騎士団を欠いた王国が矛を交わしても勝てる見込みなど皆無だった。たとえ王国側に与してくれる貴族家が参戦したとしても、結果は変わるまい。万に一つも勝利はなく、無駄死にした死体の山が増えるだけだ。ユーリの後を追う若者が増えるだけだ。
 騎士団長の心中に息子を失った悲哀が去来する。この果てしない永劫の痛みを味わう親を無駄に増やすべきではない。戦争はなんとしても防がなければならない。戦端が開かれる前に、あの伝令を止めることのできる者を探さなければならない。
 慌てふためく騎士団長の視界に、金長髪の輝きが差し込んだ。動転してオロオロとするばかりの周囲の大人たちをよそに、さざ波一つ無い山中の湖面のように落ち着き払って静かに紅茶を嗜んでいる。己を鍛え上げてきた超一流の兵士の風格と、不可能を可能にする絶大な自負心が全身からオーラとなって発奮されている。騎士団長は、裏社会における彼女への評価を思い出した。

曰く、“依頼成功率99パーセント”
曰く、“不可能を可能にする令嬢”

 瞬間、彼は決断した。

「エリザベート公爵令嬢!貴女に|依頼《・・》する!あの伝令を止めてくれ!」

 ギョッと驚く周囲の反応を捨て置いて、騎士団長はいまだ冷徹に黙したまま鷹揚な態度を崩さないエリザベートの傍まで駆け寄ると地べたに両膝と両手をついて喉を震わせる。

「貴女にこのような依頼をすることが筋違いであることは認める。都合のいい話に違いない。だが、これ以上の犠牲はもう誰も望んでいないのだ!報酬は私のあらゆる全てだ!命も、財も、全てくれてやる!だから頼む、止めてくれ!もう、止めてくれ……!」

 騎士団長の悲痛な願いが青空に吸い込まれて霧散していく。エリザベートの影の噂については王子の取り巻きたちも耳にしていた。だが、自分を窮地の陥穽に陥れようとした相手に助けを求めて、手を差し伸べてもらえるとは思えなかった。

「………そのご依頼、たしかに承りましたわ」

 だが、エリザベートはおもむろに立ち上がった。ドレスを颯爽とはためかせ、少年侍従の背中に|体《たい》を振り向ける。無関心の極致だった双眸がザッと強く引き絞られて険しげに小さな人馬のシルエットを睨む。それはまさに了承の意を示していた。騎士団長の渾身の依頼は聞き入れられたのだ。彼女の内でどういう打算が働いたのか定かではないが、とにかく聞き入れてもらえたのだ。大人たちが息を呑み、草原の丘に沈黙が満ちる。

(や、やってくれるか。しかし、)

 依頼を受け入れてもらえたことにわずかに安堵すれど、騎士団長の気が楽観することはない。鉄筒を所持したエリザベートの配下の兵たちは依然として丘下の合戦場に展開しているし、彼女自身は当然のように丸腰だ。もはや信じるほかないが、騎士団長の目にはやはり成功率は少ないように思えた。
 騎士団長がハラハラとして見守るなか、サラマンダーもかくやというエリザベートの鋭い視線がギリギリとキツく引き絞られていく。人間の域を超越した感知能力を備えた目と鼻と耳と肌と経験と直感が、目標との距離と温度と湿度と風速と重力と空気抵抗と|自転慣性力《コリオリ》といった射撃諸元を瞬時に計算しているのだ。目標に対して左足の外側面がざっと地を踏みしめ、肩幅ほどの間隔を開けて右足は支柱のようにぐっと踏ん張る。堂に入った所作は、その動きを何千回、何万回と繰り返していることを如実に示している。だが、相変わらずその手に武器はない。

「エリザベート令嬢、いったいどうやってあの少年を止め───は?」

 |すでにその手には《・・・・・・・・》|鉄筒が握られていた《・・・・・・・・・》。
 騎士団長は自分の眼球の精度を疑った。不意に草むらから鉄筒が|生えてきた《・・・・・》ように見えたのだ。なんの魔法を使ったのか、まるで茂みのなかに透明人間がいるように、鉄筒が|銃把《グリップ》を手前にして恭しく差し出された。エリザベートは視点を目標に固定したまま、腰の後ろに回した手でそれを受け取る。鉄筒は彼女に手に吸い付くようにして、一瞬後には彼女の懐に収まっていた。
 その鉄筒は、他の公爵軍兵士のものとは形も色も明らかに異なる特別仕様だった。大きく、頑丈で、力強く、なにより洗練されていた。誰も知る由もないことだが、それはエリザベート公爵令嬢が前世で愛用していた『|アーマライトM16Gカスタム《G13A3SV》』と瓜二つだった。エリザベートが、ひと刹那、己の胴体ほどもあるその|黒い鉄筒《ブラックライフル》に懐かしげな柔らかい表情を垣間見せた束の間───彼女は鉄筒を立射の姿勢に構えて完璧な照準を整えていた。目にも留まらぬ早さで薬室に弾丸が叩き込まれ、ジャキンと金属敵かつ攻撃的な音色を奏でる。その場の誰も、彼女が照準を終える動作を判別できる動体視力を備えていなかった。人間が、「目のまばたきはどうやってするのだろう」といちいち考えないのと同じように、彼女は鈍重なはずの鉄筒を軽々と持ち上げ、構え、照準をつけ、弾丸を装填し、引き金に指をかける一連の動作をコンマ単位で完了させたのだ。
 通常、ライフルの最適な重量は体重の5.6パーセントであるとされている。体重49キロのエリザベートにとって3700グラムの鉄筒は最適値より1300グラム以上も重すぎることになる。しかし、並々ならぬ魔力によって身体能力を極大に向上させているエリザベートには、まさに肉体の延長であるかのように心地よく感じられた。肉体の延長であるのだから、脳が意識せずとも脊髄が勝手に射撃姿勢を構えられるのだ。
 その場の全員に呼吸することも躊躇われるピリッとした緊張が走った。静まり返る草原に、場違いなほど爽やかな風の音だけが通り過ぎる。気温は16度。湿度は60パーセント。風速は右から4メートル。視界の限界まで広がる草原が海原のようにザアザアと靡いて、波をかき分けるように少年と馬の背中が小さく遠ざかっていく。目標までの距離は500メートル。すうっと、エリザベートが浅く小さく息を吸い込む音がして、止んだ。その結果、彼女の肉体において、振動しているのは凄まじい度胸を秘めてゆっくりと拍動する心臓だけとなった。まるで周りの世界から彼女だけ切り離されてしまったかのように超然としていて、その姿はまさに神のようだった。
 エリザベートが、|先台《フォアグリップ》を支える腕の肘を腰骨にぐっと引きつけ、|銃床《ストック》を肩にぴったりと付けて、頭をほんの少しだけ傾げて長大な|照準器《スコープ》を覗き込む。その玉虫色の瞳がカッとひときわ大きく見開かれたかと思いきや、|引き金《トリガー》に添えられた人差し指にピクリと力がこもる。

(これで……これでいいのか……!?あの少年を犠牲にしていいのか……!?)

 騎士団長は覚悟を決めきれずにいた。少年侍従はただ王子の命令に従っているだけだ。命まで奪われることはしていない。


『どうして我々だけ生き残ったのか───』


 少年の台詞が脳裏に蘇る。思えば、手を下されたのはすべて大人の戦闘員だった。非武装の子どもは含まれていなかった。たしかに容赦はなかったが、情けはあった。生き残ったのではなく、|生き残らされた《・・・・・・・》のでないか。そこから先は、直感だった。

「彼はまだ14歳だ!殺すな!」

 くんっ、と。鉄筒の先端が、わずかに───ほんのわずかに───右に動いたように見えた。
 ズキューン!世界そのものを包み込むような轟音が地平線まで響き渡った。エリザベートの膨大な魔力によって初速995メートルで銃口から解き放たれた重弾丸は、次の瞬間には|音の壁を突破《ソニックブーム》して耳をつんざく大音響を爆発させる。この世に生まれ落ちたばかりの“死”が右回転しながら大気を切り裂いて500メートル先の目標に向かって一途に飛翔していく。
 この世界の重力は前世とまったく変わらない。この場合、500メートル先の目標を狙えば、着弾点は目標の1メートル半ほど下に逸れる。また、風速4メートルの横風を受ければ、500メートル先の着弾点では68センチの|偏差《ズレ》が生じる。この横風は銃口のすぐ先に吹くものだけ考えればいいものではなく、100メートル先、200メートル先の風速も計算する必要がある。加味しなければならない要素はそれだけではない。気温が高くなれば銃身内の腔圧が上昇して弾速が過剰に早くなり、逆も然りとなる。湿度が高ければ空気の密度が小さくなり、弾道落下率が下がる。逆もまた然りだ。さらに、使用する弾丸は当然、一方向にしか回転しないため、必然的に|回転誤差《スピンドリフト》が生じる。ここまで計算したとしても、目標との間に隠れていた小さな沼を見逃していれば、そこから蜃気楼が沸き立って、弾道が歪み、全てが狂う。それほど正確無比な緻密さが求められる狙撃を───エリザベートは、完璧にやってのけた。

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